che bella scoperta

Un libro a settimana

La grande ambizione britannica di conquistare il mondo ha il volto e lo sguardo del burocrate perfetto. Sono quelli di John Barrow, dal 1804 per oltre quarant’anni secondo segretario dell’Ammiraglio britannico. Metodico, rassicurante, «la monotonia fatta persona», Barrow è senza fantasia. Ma è un sognatore. Capace di rimirare per ore gli spazi ancora bianchi sulle carte dell’Impero: cosa c’è al Polo Nord? Esiste l’Antartide? E un passaggio a Nord-Ovest?

A rispondere a queste domande dovranno pensarci i suoi “ragazzi”: il fascinoso e disperato Franklin che ogni giorno si chiede «ho camminato a fianco del Signore?», quei cocciuti dei Ross sempre sull’orlo del disastro, il temibile Belcher. Eccoli, tra i tanti altri grandi e piccoli personaggi che compongono quest’epopea svelata nei suoi panni di commedia nera, i “Barrow’s boys”, i ragazzi di Barrow, da cui il titolo del bel libro di Fergus Fleming, nipote del celebre Ian (Adelphi, 2016).

Esploratori, marinai, avventurieri, arditi, goffi, pazzi. La loro missione è far grande l’esplorazione britannica nella prima metà dell’800. Ci riusciranno sì e no: molte delle loro spedizioni saranno totali fallimenti. Colpa anche di Barrow, le cui idee sono quasi sempre sbagliate. E di una scommessa data per vinta: quella con l’ignoto, contro cui «il risultato non conta» perché nessuno lo può contestare. Siamo in epoca romantica e lande desolate, ardite imprese e racconti di viaggio «sono molto più interessanti delle aride prospettive dei Lumi».

Con prosa brillante e schietta, Fleming ricostruisce con dovizia di particolari e ricca documentazione l’aspetto eroico e al contempo buffo di tutte le principali spedizioni dell’epoca, senza trasformarle mai in epica né in farsa. Come quella volta che per scoprire il mitologico Niger quattro avventurosi marinai dovettero accontentarsi di noleggiare «un barchino siciliano a Malta»: di navi a disposizione per salpare, anche per la grande Marina britannica, proprio non ce n’era più.


[Numero: 44]